Cientistas polares preocupados com lacuna iminente de satélite

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Haverá uma lacuna de vários anos em nossa capacidade de medir a espessura do gelo no topo e na base do mundo, alertam os cientistas.

Os únicos dois satélites dedicados a observar os pólos quase certamente morrerão antes que os substitutos sejam enviados.

Isso pode nos deixar cegos para algumas mudanças importantes no Ártico e na Antártica à medida que o clima esquenta.

Os investigadores comunicaram as suas preocupações à Comissão Europeia e à Agência Espacial Europeia.

Uma carta detalhando o problema – e as possíveis soluções – foi enviada aos principais funcionários da CE e da Esa esta semana; e embora a agência espacial dos EUA (Nasa) não tenha sido formalmente abordada, ela foi informada da correspondência.

Em questão está a longevidade das missões Européia CryoSat-2 e American IceSat-2.

Essas espaçonaves carregam instrumentos chamados altímetros que medem a forma e a elevação das superfícies de gelo.

Eles têm sido fundamentais para registrar a perda de volume do gelo marinho e o declínio da massa das geleiras.

O que é único sobre os satélites são suas órbitas ao redor da Terra. Eles voam a 88 graus ao norte e ao sul do equador, o que significa que eles veem as regiões árticas e antárticas inteiras, exceto um pequeno círculo com cerca de 430 km de diâmetro nos próprios pólos.

Em contraste, a maioria dos outros satélites não costuma ir acima de 83 graus. Como consequência, eles perdem, por exemplo, uma grande faixa do Oceano Ártico central e seus blocos congelados.

Furo de dados

A preocupação é que o CryoSat-2 e o IceSat-2 terão sido desativados muito antes do lançamento de qualquer acompanhamento.

O CryoSat-2 já está muito além de sua vida útil. Foi implantado em 2010 com a expectativa de funcionar por pelo menos 3,5 anos. Os engenheiros pensam que podem mantê-lo operando até talvez 2024, mas a degradação da bateria e um vazamento de combustível sugerem que não por muito mais tempo.

O IceSat-2 foi lançado em 2018 com vida útil de três anos e combustível até 2025. Seu altímetro também usa lasers, que são uma tecnologia complexa de se manter no espaço.

Sem uma mitigação bem-sucedida, haverá uma lacuna de dois a cinco anos em nossa capacidade de altimetria de satélite polar”, afirma a carta dos cientistas. “Esta lacuna introduzirá uma quebra decisiva nos registros de longo prazo da mudança da camada de gelo e da espessura do gelo marinho e da oceanografia polar e isso, por sua vez, degradará nossa capacidade de avaliar e melhorar as projeções dos modelos climáticos.”

A única substituição de satélite atualmente em perspectiva é a missão EC / Esa de codinome Cristal. Será como o Cryosat, embora com capacidade muito maior graças a um altímetro de radar de dupla frequência.

A indústria começou a trabalhar na espaçonave, mas ela não será lançada até 2027/28, talvez até mais tarde, porque o financiamento total para tornar esta data uma realidade ainda não está disponível.

O Dr. Josef Aschbacher, diretor de observação da Terra na Esa, disse que sua agência está trabalhando o mais rápido que pode para preencher a lacuna.

“Isso é uma preocupação; nós reconhecemos”, disse ele à BBC. “Colocamos em andamento planos para construir o Cristal o mais rápido possível. Apesar da Covid, apesar da grande carga de trabalho e videoconferências de todos – passamos pela avaliação … e o Cristal foi inaugurado no início de setembro.”

Pouco mais de 10% dos quase 600 signatários da carta são cientistas americanos.

O Dr. Thomas Zurbuchen, chefe de ciência da Nasa, não está recebendo a carta porque ela se destina principalmente a financiadores europeus – e a maioria dos signatários são europeus. No entanto, o Dr. Zurbuchen está ciente da carta e de seu conteúdo.

Ele disse estar esperançoso de que qualquer lacuna polar possa ser conectada ou minimizada.

“Acho que existem múltiplas opções neste momento que podemos implantar para esse fim, em parceria ou não”, comentou.

Uma dessas soluções na Europa seria executar uma versão do projeto IceBridge da Nasa.

Essa foi uma plataforma aerotransportada que a agência dos EUA operou nos oito anos entre o final da primeira missão IceSat em 2010 e o lançamento do IceSat-2 em 2018.

Um avião voou com um altímetro a laser sobre o Ártico e a Antártica para reunir alguns conjuntos de dados limitados que poderiam eventualmente ser usados ​​para unir as duas missões IceSat.

Muitos pensam que um “CryoBridge” europeu é a opção mais acessível e de curto prazo para mitigar os anos vazios entre o CryoSat-2 e o Cristal.

O custo de fabricação do altímetro de radar aerotransportado poderia ser realizado por talvez € 5 milhões (£ 4,5 milhões), acreditam os cientistas, mas seu projeto e fabricação provavelmente levariam dois anos. Esse projeto teria, portanto, de iniciar relativamente em breve. É claro que também precisaria de um orçamento operacional.

Os signatários da carta enviada à CE e à Esa incluem cientistas importantes que usam dados CryoSat e IceSat, o presidente da Sociedade Internacional de Glaciologia e os principais autores do Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas das Nações Unidas, que prepara o estado de autoridade oficial relatórios climáticos para governos mundiais.

Com informações BBC

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