Mineral que continua aparecendo em Marte foi encontrado nas profundezas do gelo antártico

Compartilhe

Um mineral que aparece repetidamente em Marte foi encontrado talvez no último lugar da Terra que você pensaria em procurar.

Nas profundezas – muito profundas – no gelo da Antártica, os cientistas encontraram jarosita, um mineral de tom amarelado raramente encontrado na Terra, mas que parece curiosamente abundante no planeta vermelho.

Isso, disseram os pesquisadores, resolve o mistério de como a jarosita se formou em Marte – um problema que deixou os cientistas perplexos desde que o mineral foi descoberto pelo rover Opportunity em 2004.

A descoberta sugere que tanto a jarosita antártica quanto a marciana se formaram da mesma maneira: quando a poeira contendo a mistura certa de elementos fica presa no gelo, criando as condições certas para se transformar em jarosita.

imagem 2Os cristais de jarosita encontrados no gelo da Antártica. (Baccolo et al., Nature Communications, 2021)

A possibilidade de jarosita na superfície de Marte foi levantada pela primeira vez em 1987 , apesar de sua raridade na Terra. Quando o Opportunity finalmente confirmou sua presença anos depois (apoiado por detecções subsequentes pelo Spirit e Curiosity), a descoberta foi tremendamente emocionante, uma vez que a jarosita não pode se formar sem água.

O contexto, entretanto, era intrigante. O mineral apareceu em formações de sedimentos em camadas de granulação fina, o que tornou difícil descobrir como foi feito.

Isso porque a jarosita – um sulfato hidratado de potássio e ferro – também precisa, junto com esses elementos, de condições ácidas, bem como da proporção certa de água. Demais, o mineral se transforma em algo chamado goethita .

Aqui na Terra, a jarosita pode se formar por meio da interação do ácido sulfúrico com as águas subterrâneas, então a maioria das hipóteses sugere que a jarosita se formou em bacias de lagos evaporativos ou por meio de processos vulcânicos.

Mas isso pode não ter sido possível. A crosta de Marte é predominantemente basáltica, cuja alcalinidade deve neutralizar rapidamente qualquer solução ácida que entre em contato com ela.

Já que Marte já experimentou períodos glaciais anteriormente – pelo menos cinco, de acordo com pesquisas recentes – a possibilidade de que a jarosita tenha se formado a partir de poeira presa em depósitos de gelo também foi levantada. Segundo esse modelo, a concentração de aerossóis vulcânicos ricos em enxofre aprisionados no gelo promoveria o intemperismo ácido da poeira, levando à formação de jarosita.

Este mecanismo de formação de jarosite nunca tinha sido observado em qualquer outro lugar do Sistema Solar … até que uma equipe de pesquisadores liderada por Giovanni Baccolo da Universidade de Milano-Bicocca na Itália estudou muito gelo 1.620 metros (5.315 pés) de núcleo de amostra chamado TALDICE de o Talos Dome na Antártica Oriental.

Tirada de mais de 1.000 metros (3.281 pés) abaixo do gelo, a amostra contém pequenas, mas significativas quantidades de jarosita, confirmadas usando microscopia eletrônica de transmissão de varredura e espectroscopia de raios-X dispersiva de energia, a equipe descobriu.

Dado que o gelo nessas profundidades não foi perturbado por milhares de anos (a parte mais antiga e profunda da amostra foi datada de pelo menos 250.000 anos) e que os cristais mostraram sinais de desgaste químico compatível com este ambiente, a equipe acredita que o mineral lá se formou e não veio de outro lugar – por exemplo, via meteorito. (Meteoritos com jarosita encontraram seu caminho de Marte para a Terra .) 

“Com base em nossa compreensão das condições ambientais do gelo profundo, interpretamos a jarosita como o produto do intemperismo englacial”, escreveram os pesquisadores em seu artigo .

“Sua formação requer condições ácidas, uma atividade limitada de água líquida e a presença de materiais contendo ferro. A parte profunda (> 1000 m) do TALDICE pode atender a tais requisitos.”

Por sua vez, esta descoberta valida a formação glacial de jarosita em Marte. O ambiente nas profundezas do gelo da Antártica, longe da atmosfera da Terra, é um análogo decente para as condições glaciais de Marte, disseram os pesquisadores, com ambas as configurações contendo os ingredientes para a formação da jarosita.

Quando você considera os repetidos períodos de glaciação de Marte, esse mecanismo de formação poderia explicar perfeitamente a onipresença prevista do mineral em todo o planeta.

Havia muito menos jarosita encontrada na amostra central do que em Marte. Marte, no entanto, é muito mais empoeirado e tem muito mais basalto do que a Antártica. Pesquisas e modelagens futuras podem ser usadas para determinar se essa combinação seria suficiente para produzir jarosita na abundância esperada em Marte.

A pesquisa da equipe foi publicada na Nature Communications .

Deixe uma resposta

O seu endereço de e-mail não será publicado. Campos obrigatórios são marcados com *