Para defesa da terra: Nasa e agência europeia se unem para desviar asteroides

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A Agência Espacial Europeia (ESA) assinou um contrato de design, fabricação e teste com OHB da Alemanha para sua missão de defesa planetária Hera, marcando um grande avanço em direção ao compromisso da agência com a NASA para seu projeto conjunto de Avaliação de Impacto e Deflexão de Asteróide.

A porção da NASA está programada para ser lançada em julho de 2021 e colidir com o menor asteróide binário alvo em outubro de 2022. Hera então seguirá, lançando em 2024 em um Ariane 6 e chegando ao par binário em 2027 para avaliar o quão bem o seu antecessor se saiu em mudar a órbita de seu alvo.

O contrato assinado hoje entre a ESA e a OBH da Alemanha fornece € 129,4 milhões para um projeto detalhado, construção e teste do orbitador de asteróide Hera. O contrato inclui especificamente o novo e avançado sistema de Orientação, Navegação e Controle para a embarcação.

Excluídos do contrato OBH estão os outros negócios já em vigor para os dois CubeSats que acompanharão Hera até o asteróide binário alvo e os itens de tecnologia de longo prazo para a missão – contratos que já estão em andamento. 

Ao contrário da primeira parte do projeto conjunto de Avaliação de Impacto e Deflexão de Asteróide da NASA, um impactador chamado DART, Hera não impactará nenhum dos corpos do alvo, mas fará observações de longo prazo de uma órbita próxima enquanto demonstra novas tecnologias, particularmente para operações autônomas de proximidade do espaço profundo.

O alvo da missão conjunta é o par Didymos, um asteróide binário cujo primário tem 780 m de diâmetro e cujo lunar (pequena lua) tem 160 m de diâmetro.

O moonlet, chamado Dimorphos, é o alvo do impactador cinético DART da NASA.

Alimentada por um propulsor de íons NEXT, a espaçonave de 500 kg (1.100 lb) vai passar 15 meses navegando até seu destino antes de se chocar contra Dimorfos a 6,25 km / s.

O DART não carrega instrumentos científicos, apenas um rastreador de estrelas e câmera para navegação autônoma; é simplesmente um impactador. No entanto, ele carregará consigo um CubeSat fornecido pela Itália, chamado LICIACube (Light CubeSat italiano para imagens de asteróides), que será implantado pouco antes de observar a nuvem ejetada do impacto.

O LICIACube coletará imagens do impacto e do material ejetado e transmitirá as fotografias capturadas de volta à Terra; foi oferecido ao DART pela Agência Espacial Italiana depois que a primeira contribuição da ESA para a missão foi cancelada em 2016.

Esse projeto, a Missão de Impacto do Asteróide, teria funcionado em conjunto com o DART, observando o impacto da outra nave enquanto fornecia avaliações imediatas e de longo prazo das mudanças na órbita e características de Dimorfos enquanto estudava o material ejetado.

Hera investiga a cratera de impacto do DART. (Crédito: ESA)

Embora Hera não seja capaz de fazer essa primeira parte, a maioria dos objetivos da Missão de Impacto do Asteróide pode ser realizada com o LICIACube e as observações in situ de longo prazo de Hera, que podem começar na sua chegada em 2027.

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