NASA identifica ‘asteróide’ que deverá se tornar uma mini-lua no próximo mês como um antigo foguete

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Em vez de uma rocha cósmica, o objeto recém-descoberto parece ser um velho foguete de uma missão fracassada de pouso na lua há 54 anos que finalmente está voltando para casa, de acordo com o principal especialista em asteróides da NASA. As observações devem ajudar a definir sua identidade.

“Estou muito animado com isso”, disse Paul Chodas à Associated Press. “É um hobby meu encontrar um desses e traçar esse link, e tenho feito isso há décadas.”

Chodas especula que o asteroide 2020 SO, como é formalmente conhecido, é na verdade o estágio superior do foguete Centaur que impulsionou com sucesso a sonda Surveyor 2 da NASA até a lua em 1966 antes de ser descartada. O módulo de pouso acabou colidindo com a lua depois que um de seus propulsores não acendeu no caminho. O foguete, enquanto isso, passou pela lua e entrou em órbita ao redor do sol como lixo planejado, para nunca mais ser visto – até talvez agora.

Um telescópio no Havaí no mês passado descobriu o objeto misterioso vindo em nossa direção enquanto fazia uma pesquisa para proteger nosso planeta das rochas do juízo final. O objeto foi prontamente adicionado à contagem do Minor Planet Center da União Astronômica Internacional de asteróides e cometas encontrados em nosso sistema solar, apenas 5.000 tímido da marca de 1 milhão.

O objeto é estimado em cerca de 8 metros com base em seu brilho. Isso está no estádio do antigo Centauro, que teria menos de 10 metros de comprimento incluindo o bico do motor e 3 metros de diâmetro.

O que chamou a atenção de Chodas é que sua órbita quase circular em torno do Sol é bastante semelhante à da Terra – incomum para um asteróide.

Bandeira número um”, disse Chodas, que é diretor do Centro de Estudos de Objetos Próximos à Terra no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA no sul da Califórnia.

O objeto também está no mesmo plano da Terra, não inclinado acima ou abaixo, outra bandeira vermelha. Os asteróides geralmente passam em ângulos estranhos. Por último, está se aproximando da Terra a 2.400 km / h, lento para os padrões de asteróides.

Conforme o objeto se aproxima, os astrônomos devem ser capazes de mapear melhor sua órbita e determinar o quanto ele é empurrado pela radiação e efeitos térmicos da luz solar. Se for um velho Centauro – essencialmente uma lata leve e vazia – ele se moverá de maneira diferente de uma rocha espacial pesada menos suscetível a forças externas.

É assim que os astrônomos normalmente diferenciam entre asteróides e lixo espacial como partes de foguetes abandonadas, uma vez que ambos aparecem apenas como pontos em movimento no céu. Provavelmente existem dezenas de asteróides falsos por aí, mas seus movimentos são muito imprecisos ou confusos para confirmar sua identidade artificial, disse Chodas.

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