objeto orbitando a Terra não é um asteróide; aqui está o que a NASA diz

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Os cientistas coletaram dados usando Infrared Telescope Facility (IRTF) e análise de órbita do CNEOS no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA para confirmar que Near-Earth Object (NEO) 2020 SO não é um asteróide.

Washington: Usando dados coletados no Infrared Telescope Facility (IRTF) da NASA e análise de órbita do Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS) no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, os cientistas confirmaram que Near-Earth Object (NEO) 2020 SO é, na verdade, um foguete impulsionador da Era dos anos 1960 Centaur.

O objeto, descoberto em setembro por astrônomos em busca de asteróides próximos à Terra do telescópio de pesquisa Pan-STARRS1 financiado pela NASA em Maui, atraiu interesse na comunidade científica planetária devido ao seu tamanho e órbita incomum e foi estudado por observatórios ao redor do mundo, de acordo com um comunicado oficial.

Uma análise mais aprofundada da órbita do SO de 2020 revelou que o objeto havia se aproximado da Terra algumas vezes ao longo das décadas, com uma abordagem em 1966 trazendo-o perto o suficiente para sugerir que ele pode ter se originado da Terra.

Comparando esses dados com a história das missões anteriores da NASA, Paul Chodas, diretor do CNEOS, concluiu que 2020 SO poderia ser o foguete de estágio superior Centauro da missão malfadada Surveyor 2 de 1966 da NASA à Lua.

Equipada com esse conhecimento, uma equipe liderada por Vishnu Reddy, um professor associado e cientista planetário do Laboratório Lunar e Planetário da Universidade do Arizona, realizou observações espectroscópicas de acompanhamento de 2020 SO usando IRTF da NASA em Maunakea, Havaí .

“Devido à extrema fraqueza deste objeto de acordo com a previsão do CNEOS, era um objeto desafiador de caracterizar”, disse Reddy. “Obtivemos observações coloridas com o Grande Telescópio Binocular, ou LBT, que sugeriu que 2020 SO não era um asteróide.”

Por meio de uma série de observações de acompanhamento, Reddy e sua equipe analisaram a composição do 2020 SO`s usando o IRTF da NASA e compararam os dados do espectro do 2020 SO com os do aço inoxidável 301, o material do qual os foguetes Centaur foram feitos década de 1960.

Embora não fosse imediatamente uma combinação perfeita, Reddy e sua equipe persistiram, percebendo que a discrepância nos dados do espectro poderia ser o resultado da análise de aço fresco em um laboratório contra aço que teria sido exposto às duras condições do clima espacial por 54 anos. Isso levou Reddy e sua equipe a fazer algumas investigações adicionais.

“Sabíamos que, se quiséssemos comparar maçãs com maçãs, precisaríamos tentar obter dados espectrais de outro impulsionador de foguete Centauro que estava na órbita da Terra por muitos anos para ver se ele correspondia melhor ao espectro do SO de 2020, “disse Reddy.

“Por causa da velocidade extrema com que os propulsores Centauro em órbita da Terra viajam pelo céu, sabíamos que seria extremamente difícil travar com o IRTF por tempo suficiente para obter um conjunto de dados sólido e confiável.”

No entanto, na manhã de 1º de dezembro, Reddy e sua equipe conseguiram o que pensaram que seria impossível. Eles observaram outro impulsionador do foguete Centaur D do lançamento de 1971 de um satélite de comunicação que estava em órbita de transferência geoestacionária, o tempo suficiente para obter um bom espectro.

Com esses novos dados, Reddy e sua equipe foram capazes de compará-los com o 2020 SO e descobriram que os espectros eram consistentes entre si, concluindo definitivamente o 2020 SO como também um impulsionador de foguetes Centauro.

“Esta conclusão foi o resultado de um tremendo esforço de equipe”, disse Reddy. “Finalmente fomos capazes de resolver este mistério por causa do excelente trabalho do Pan-STARRS, Paul Chodas e da equipe do CNEOS, LBT, IRTF e das observações ao redor do mundo.”

O 2020 SO fez sua maior aproximação com a Terra em 1 de dezembro de 2020 e permanecerá dentro da esfera de domínio gravitacional da Terra – uma região no espaço chamada “esfera da colina” que se estende por cerca de 930.000 milhas (1,5 milhão de quilômetros) de nosso planeta – até que ele escape de volta para uma nova órbita ao redor do Sol em março de 2021.

Enquanto telescópios financiados pela NASA pesquisam os céus em busca de asteróides que possam representar uma ameaça de impacto para a Terra, a capacidade de distinguir entre objetos naturais e artificiais é valiosa à medida que as nações continuam a explorar e mais objetos artificiais se encontram em órbita ao redor do sol. Os astrônomos continuarão a observar esta relíquia em particular desde o início da Era Espacial até que ela desapareça. 

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