Quais são as variantes e as mutações da Covid-19 por que estão causando preocupação?

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A rápida disseminação das variantes do coronavírus colocou o mundo em alerta e desencadeou um novo bloqueio no Reino Unido. Quais são essas variantes e por que estão causando preocupação?

Todos os vírus sofrem mutações naturais com o tempo, e Sars-CoV-2 não é exceção.

Desde que o vírus foi identificado pela primeira vez, há um ano, surgiram milhares de mutações.

A grande maioria das mutações são “passageiros” e terão pouco impacto, diz a Dra. Lucy van Dorp, especialista em evolução de patógenos na University College London.

“Eles não mudam o comportamento do vírus, são apenas carregados.”

Mas de vez em quando, um vírus dá sorte ao sofrer uma mutação que o ajuda a sobreviver e se reproduzir.

“Os vírus que carregam essas mutações podem aumentar em frequência devido à seleção natural, dadas as configurações epidemiológicas corretas”, diz o Dr. van Dorp.

É o que parece estar acontecendo com a variante que se espalhou pelo Reino Unido, conhecida como 202012/01, e uma variante semelhante, mas diferente, recentemente identificada na África do Sul (501.V2).

Não há evidências até o momento de que qualquer um dos dois cause doenças mais graves, mas a preocupação é que os sistemas de saúde serão sobrecarregados com um rápido aumento de casos.

Em uma rápida avaliação de risco dessas “variantes preocupantes”, o Centro Europeu para Prevenção e Controle de Doenças disse que elas colocam uma pressão crescente nos sistemas de saúde.

“Embora não haja informações de que as infecções por essas cepas sejam mais graves, devido ao aumento da transmissibilidade, o impacto da doença de Covid-19 em termos de hospitalizações e mortes é avaliado como alto, especialmente para aqueles em grupos de idade avançada ou com comorbidades “, disse a agência da UE.

As variantes têm origens diferentes, mas compartilham uma mutação em um gene que codifica a proteína spike, que o vírus usa para se agarrar e entrar nas células humanas.

Os cientistas acham que pode ser por isso que eles parecem mais infecciosos.

“As variantes do vírus do Reino Unido e da África do Sul têm alterações no gene spike consistentes com a possibilidade de serem mais infecciosas”, disse o professor Lawrence Young da Universidade de Warwick.

Mas, como o Dr. Jeff Barrett, diretor da iniciativa de genômica Covid-19 no Wellcome Sanger Institute em Hinxton, Reino Unido, aponta, é a combinação do que o vírus está fazendo e o que estamos fazendo que determina a velocidade com que ele se espalha.

“Com a nova variante, a situação muda mais rapidamente à medida que as restrições são relaxadas e apertadas, e há menos espaço para erros no controle do spread”, afirma.

“Não temos nenhuma evidência, no entanto, de que a nova variante possa escapar fundamentalmente das máscaras, do distanciamento social ou de outras intervenções – só precisamos aplicá-las de maneira mais estrita.”

Com a implementação da vacina em andamento, os cientistas estão correndo para entender as repercussões das vacinas, que são baseadas na sequência da proteína do pico.

Há uma preocupação especial com a variante da África do Sul, que apresenta várias alterações na proteína spike (S).

A maioria dos especialistas acredita que as vacinas ainda serão eficazes, pelo menos a curto prazo.

O Dr. Julian W Tang, um virologista da Universidade de Leicester, diz que as vacinas podem ser modificadas para serem “mais adequadas e eficazes contra esta variante em poucos meses”.

“Enquanto isso, a maioria de nós acredita que as vacinas existentes provavelmente funcionarão até certo ponto para reduzir as taxas de infecção / transmissão e doenças graves contra as variantes do Reino Unido e da África do Sul – já que as várias mutações não alteraram a forma da proteína S que o atual os anticorpos induzidos pela vacina não se ligam de todo

Os cientistas estão realizando estudos de laboratório para descobrir mais sobre as variantes. E eles estão rastreando cada movimento do vírus conforme ele se espalha pelo mundo.

Ao coletar um cotonete de um paciente infectado, o código genético do vírus pode ser extraído e amplificado antes de ser “lido” por meio de um sequenciador.

A sequência de letras, ou nucleotídeos, permite que genomas e mutações sejam comparados.

“É graças a esses esforços e aos laboratórios de teste do Reino Unido que a variante do Reino Unido foi identificada tão rapidamente como uma causa potencial de preocupação”, disse o Dr. van Dorp.

O professor Julian Hiscox, professor de infecção e saúde global da Universidade de Liverpool, diz que, por meio dos esforços dos cientistas para sequenciar o vírus, “temos um controle muito bom sobre as variantes que surgem”.

No curto prazo, apenas os bloqueios mais severos reduzirão o número de casos, diz ele.

“O que o bloqueio faz é reduzir o número de pessoas com o vírus e a quantidade de vírus lá fora, e isso é uma coisa boa.”

Mas, a longo prazo, suspeita o professor Hiscox, podemos enfrentar um cenário como a gripe, em que novas vacinas são desenvolvidas e administradas a cada ano.

“O problema é que, quanto mais variantes conseguirmos, maior será a chance de o vírus escapar de parte da vacina – e isso pode reduzir [sua] eficácia”, diz ele.

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