Corrida espacial: missões dos Emirados Árabes Unidos, EUA e China se preparam para explorar Marte

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Os empreendimentos no espaço profundo dos três países chegarão ao vizinho planetário da Terra neste mês para analisar sua atmosfera e superfície, bem como procurar por sinais de vida passada.

O planeta vermelho está prestes a ficar um pouco lotado. Três missões distintas a Marte, lançadas pelos Estados Unidos, China e Emirados Árabes Unidos (Emirados Árabes Unidos), chegarão ao seu destino neste mês, após decolarem com apenas 11 dias de diferença em 2020.

As missões não planejadas prometem produzir novos insights para cientistas ligados à Terra com a intenção de desvendar os mistérios do sistema solar e escanear Marte em busca de sinais de vida extraterrestre, bem como aumentar nossa compreensão coletiva do cosmos.

Mas as aventuras em Marte também são o mais recente marco na nova corrida espacial geopolítica, dizem os especialistas, à medida que as nações mais poderosas do mundo mais uma vez competem entre si pelo domínio além da superfície da Terra.

“A competição no espaço está esquentando”, disse Christopher Impey, professor de astronomia e reitor associado da Faculdade de Ciências da Universidade do Arizona, nos Estados Unidos. “Três missões chegando a Marte em um mês não têm precedentes.”

“Coletivamente, eles vão acrescentar muito ao nosso conhecimento sobre o Planeta Vermelho”, acrescentou Impey.

Cada um dos empreendimentos tem “objetivos e capacidades diferentes”, disse Impey. As missões dos EUA e da China, que têm como pano de fundo uma rivalidade geopolítica cada vez maior entre as duas nações, incluem planos para pousar rovers exploratórios em Marte, enquanto os Emirados Árabes Unidos estão focados em levantá-lo de cima por meio de um orbitador.

A missão dos Emirados Árabes Unidos será a primeira a chegar à órbita de Marte na terça-feira, inaugurando uma nova era de exploração espacial para a nação do Golfo.

O grande espaço ‘esperança’ dos Emirados Árabes Unidos

Batizada de Al Amal, a palavra árabe para “esperança”, a sonda da Agência Espacial dos Emirados Árabes Unidos representa sua primeira incursão no espaço.

Al Amal vai passar 687 dias – um período equivalente a um ano em Marte – coletando informações sobre a atmosfera marciana e pesquisando os padrões climáticos do planeta ao longo de suas quatro estações.

Ao fazer isso, ele pode lançar luz sobre o mistério da transformação de Marte de um mundo quente e úmido – um com uma atmosfera espessa o suficiente para suportar água líquida em sua superfície e potencialmente capaz de sustentar vida – para o planeta frio e árido que é hoje.

Matthew Siegler, um cientista pesquisador do Instituto de Ciência Planetária, sem fins lucrativos, com sede nos Estados Unidos, disse que as descobertas da sonda podem ajudar a determinar quando existem condições propícias à vida em Marte.

“A atmosfera marciana é atualmente muito fina para que a água líquida seja estável na superfície”, disse Siegler à Al Jazeera. “Medindo cuidadosamente a atmosfera, podemos modelar melhor há quanto tempo a atmosfera pode ter sido adequada para água líquida na superfície e, portanto, potencialmente adequada para a vida.”

Além de prometer melhorar nossa compreensão do passado de Marte, a pesquisa da nave também pode orientar o planejamento dos cientistas para missões futuras e aumentar sua compreensão sobre se o quarto planeta a partir do sol tem o potencial de receber visitantes humanos – ou, a longo prazo , disse o chefe da missão dos Emirados Árabes Unidos a Marte, Omran Sharaf, à National Geographic .

Mas a missão dos Emirados Árabes Unidos também tem aspirações terrenas.

Wendy Whitman Cobb, professora associada de Estudos de Estratégia e Segurança da Escola de Estudos Aéreos e Espaciais Avançados da Força Aérea dos Estados Unidos, disse à Al Jazeera que o empreendimento tinha uma motivação subjacente “para impulsionar o interesse doméstico na exploração espacial”.

“Os Emirados Árabes Unidos estão usando essa missão essencialmente para estimular um programa espacial desenvolvido internamente”, disse ela, observando que a exploração espacial “continua a ser um meio pelo qual os países não apenas demonstram suas capacidades técnicas, mas competem por prestígio global”.

“Embora [os Emirados Árabes Unidos] tenham projetado e pago por essa missão, ela foi construída nos Estados Unidos e lançada no Japão, então eles precisam desenvolver o talento internamente para começar a fazer esse tipo de coisa com mais regularidade”, acrescentou Whitman Cobb .

A Administração Espacial Nacional da China manteve os objetivos de sua missão inaugural a Marte, chamada Tianwen-1, ou “Perguntas ao Céu”, bem guardados.

Embora a sonda da China supere a da NASA ao chegar a Marte, seu componente de aterrissagem não está programado para tentar pousar primeiro na superfície do planeta. Em vez disso, o plano é mantê-lo em órbita por dois ou três meses, preso ao navio de cruzeiro que o está guiando pelo espaço antes de finalmente pousar.

O módulo de aterrissagem da China deverá eventualmente fazer sua perigosa descida à Utopia Planitia – a maior cratera de impacto de Marte – em maio, após o qual lançará um robô rover movido a energia solar de seis rodas.

O rover, que pesa cerca de 240 kg (529 libras), vai passar os próximos três meses vasculhando a superfície do Planeta Vermelho, examinando sua geologia e procurando por bolsões de água abaixo da superfície, que podem conter sinais de vida.

Enquanto isso, o navio de cruzeiro que está levando o rover para Marte permanecerá em órbita, estudando a atmosfera do planeta usando um conjunto de instrumentos de sensoriamento remoto.

O orbitador, que também se combinará com o rover para retransmissão de dados em alta velocidade, foi projetado para operar por 687 dias, refletindo o calendário marciano e o comprimento da sonda dos Emirados Árabes Unidos.

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