Estudo assustador descobre que o derretimento do permafrost poderia liberar muito mais carbono do que pensávamos

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Preso no permafrost ártico, existe uma grande quantidade de carbono – potencialmente até quatro vezes mais carbono do que a quantidade combinada de CO2 que os humanos modernos emitiram.

É uma das razões pelas quais os cientistas estão tão preocupados com o derretimento do Ártico – à medida que o gelo avança, esse carbono será liberado. Mas agora um novo estudo mostrou que o derretimento do Ártico pode realmente liberar muito mais carbono do que até mesmo nossos modelos de pior caso previram.

Isso ocorre porque micróbios famintos, escondidos no solo ártico, parecem estar cortando suas minúsculas algemas moleculares de ferro que, de outra forma, estariam prendendo o carbono no solo – o que significa que subestimamos o risco de ele ser lançado na atmosfera.

Essas bactérias redutoras de ferro estão se tornando ativadas pelo aumento da temperatura e podem tornar todo o carbono afundar muito mais instável.

A descoberta foi confirmada em um único pântano no norte da Suécia, embora seus resultados reflitam condições que são consideravelmente generalizadas. Com as descobertas tão novas para a ciência, elas prometem mudar a forma como vemos nossos modelos climáticos atuais.

Se as bactérias estão realmente minando os poderes de aprisionamento de carbono do ferro em todo o Ártico, os pesquisadores alertam que o derretimento do permafrost poderia desenterrar muito mais emissões de carbono do que até mesmo nossos piores cenários esperados. 

A quantidade de carbono extra que pode ser liberada, atualmente presa e ligada ao ferro, pode ser igual a cinco por cento de todo o carbono já em nossa atmosfera, diz a equipe – isso é cinco vezes mais do que os humanos bombeiam na atmosfera a cada ano.

“Isso significa que temos uma grande e nova fonte de emissões de CO2 que precisa ser incluída em modelos climáticos e mais de perto examinada”, diz Carsten W. Müller, que estuda a matéria orgânica do solo na Universidade de Copenhagen.

Saber o que está acontecendo sob os pés do Ártico é crucial quando o permafrost armazena tanto carbono quanto todas as plantas do mundo e todo o carbono da atmosfera combinados.

Para esse fim, uma equipe internacional de pesquisadores coletou três amostras de solo central ao longo de três anos no pântano Stordalen de Abisko, na Suécia.

O que eles descobriram foi desanimador. Enquanto o ferro mostrou ligar o carbono orgânico em montes de turfa no topo do permafrost permanentemente congelado, quando essa camada fundamental derrete, o mesmo acontece com a abundância de sequestradores de carbono.  

À medida que esses micróbios do solo se alimentam, eles quebram as ligações entre o carbono e o ferro, liberando o gás de efeito estufa do sumidouro na atmosfera

“O solo congelado tem um alto teor de oxigênio, o que mantém os minerais de ferro estáveis ​​e permite que o carbono se ligue a eles”,   explica  Müller. 

“Mas assim que o gelo derrete e vira água, os níveis de oxigênio caem e o ferro se torna instável. Ao mesmo tempo, o gelo derretido permite o acesso às bactérias. Como um todo, é isso que libera o carbono armazenado na forma de CO2.”

Curiosamente, a equipe notou indícios de que partes mais profundas do solo podem conter um número maior de óxidos de ferro que retêm carbono, e isso sugere que, conforme o colapso do coletor, mais carbono deve ser liberado. 

“A maior parte da pesquisa climática no Ártico concentra-se na quantidade de carbono armazenado e em como ele é sensível às mudanças climáticas . Há muito menos foco nos mecanismos mais profundos que prendem o carbono no solo”,  diz  Müller. 

Esta pesquisa é importante porque as maneiras exatas pelas quais o ferro impacta o permafrost ártico ainda são amplamente desconhecidas. Embora o mineral seja considerado importante para o armazenamento de carbono, não está claro como esse processo responderá ao rápido degelo do permafrost e às mudanças nas condições do solo. Na verdade, essas são consideradas algumas das maiores incertezas em nossas previsões climáticas até hoje.

À medida que as plantas se espalham pela tundra em degelo, por exemplo, seus sistemas de raízes em expansão podem muito bem ativar a produção microbiana de carbono quatro vezes , possivelmente preparando o solo para mais derretimento.

Pesquisas futuras devem aprimorar esses mecanismos mais difíceis de ver. Um estudo mais aprofundado também pode considerar o armazenamento de metano, que é um gás de efeito estufa ainda mais potente preso no permafrost que também pode ser impactado por mudanças nas atividades microbianas.

O número de coisas desconhecidas escondidas sob nossos pés é verdadeiramente assustador.

O estudo foi publicado na Nature Communications . 

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