Foto impressionante no Havaí mostra não um, mas dois fenômenos raros do céu

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Em um céu havaiano de tempestade em julho de 2017, estrias de vermelho e azul relâmpago parecia para atender acima de uma cama de luz branca. 

As câmeras do telescópio Gemini North no Observatório Gemini em Mauna Kea tiraram uma foto impressionante do show de luzes multicoloridas. O Laboratório Nacional de Pesquisa em Astronomia com Infravermelho Óptico (NOIRLab) divulgou a foto na quarta-feira como sua  “imagem da semana” .

O raio na imagem “parece tão sobrenatural que parece que deve ser um efeito especial”, disse o NOIRLab. Ele também publicou  uma versão com zoom . 

Esses fenômenos de relâmpagos coloridos são apropriadamente conhecidos como  sprites vermelhos  e  jatos azuis . Eles são extremamente difíceis de capturar na câmera: os flashes duram  apenas décimos de segundo  e podem ser difíceis de ver do solo, pois geralmente são obscurecidos por nuvens de tempestade.

De acordo com Peter Michaud, o gerente de educação e engajamento do NOIRLab, os astrônomos na vizinha Hilo usam as câmeras do telescópio para rastrear remotamente o mau tempo que está se formando perto do observatório. O sistema de câmera tira uma foto do céu a cada 30 segundos.

“Nós vimos alguns outros exemplos de fenômenos semelhantes, mas esse foi o melhor exemplo de um sprite relâmpago na atmosfera superior”, disse ele ao Insider. 

Vermelho, branco e azul

Relâmpagos brancos regulares são diferentes de sprites e jatos em vários aspectos importantes. Enquanto relâmpagos regulares disparam entre o ar eletricamente carregado, as nuvens e o solo durante as tempestades, os sprites e os jatos começam em locais diferentes no céu e se movem em direção ao espaço. Seus matizes distintos também os diferenciam.

Sprites vermelhos são rajadas ultrarrápidas de eletricidade que estalam pelas regiões superiores da atmosfera –  entre 37 e 80 km  (23 e 49 milhas) no céu – e se movem em direção ao espaço. Alguns sprites têm a forma de água-viva, enquanto outros, como o da imagem do Observatório Gemini, são colunas verticais de luz vermelha com gavinhas serpenteando para baixo. Estes são chamados de sprites de cenoura.

Stephen Hummel, um especialista em céus escuros do Observatório McDonald, capturou uma imagem espetacular de duendes água-viva de um cume no Monte Locke, no Texas, em julho passado (abaixo).

Imagem 2 dos sprites do céu(Stephen Hummel)

“Sprites geralmente aparecem aos olhos como estruturas muito breves, turvas e cinza. Você precisa estar procurando por eles para identificá-los e, muitas vezes, não tenho certeza se realmente vi um até verificar a filmagem da câmera para confirmar”, disse Hummel  à Insider  no momento.

Davis Sentman, que trabalhava como professor de física na University of Alaska Fairbanks, propôs o nome “sprite” para o fenômeno do raio vermelho. Ele disse que o termo era  “bem adequado para descrever sua aparência”,  já que a palavra evoca a natureza fugaz e parecida com uma fada do raio. Sentman morreu em 2011.

Os jatos azuis, por sua vez, nascem mais perto da Terra do que os sprites vermelhos. Essas descargas elétricas em forma de cone também são mais brilhantes do que os sprites e explodem do topo das nuvens.

Os picos da nuvem de tempestade podem ficar em qualquer lugar de uma a  14 milhas  (22 km) acima da superfície da Terra; os jatos azuis continuam se movendo em direção ao céu até atingirem uma altura de aproximadamente 48 km, quando então desaparecem. Esses jatos se movem a velocidades de mais de  22.300 mph  (9,9 km / s).

Sky sprites imagem real 3(NASA)

Sprites e jatos podem ser vistos do espaço

Quando um raio regular atinge o solo, ele tende a liberar energia elétrica positiva que precisa ser equilibrada por uma energia de carga igual e oposta em outro lugar no céu. Assim, sprites e jatos são  as descargas elétricas  que equilibram a equação – é por isso que esses fenômenos de relâmpagos coloridos ocorrem.

“Quanto mais poderosa a tempestade e mais relâmpagos ela produz, maior a probabilidade de produzir um sprite”, disse Hummel.

Os astronautas podem às vezes  avistar sprites e jatos  da Estação Espacial Internacional, 402 km (249 milhas) acima da Terra. 

O astronauta da Agência Espacial Europeia Andreas Morgensen  capturou jatos azuis indescritíveis  em vídeo pela primeira vez em cores em 2015. Ele avistou os jatos enquanto filmava uma tempestade na Baía de Bengala, na Índia. Mais tarde, os cientistas usaram as imagens como parte de  um estudo de 2017 .

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