Uma explosão recorde irrompe de uma estrela vizinha

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Dois anos atrás, o vizinho do lado da nossa estrela – próxima Centauri – ficou um pouco emocionado. Isso acontece de vez em quando, só que dessa vez a pequena estrela vermelha realmente se solta. Uma tempestade de fúria que quebra seus recordes anteriores, superando tudo o que nosso próprio Sol poderia controlar em cen magnitudes.

Claro, estávamos espionando, mas é tudo em nome da ciência. Além disso, agora temos algumas fofocas galácticas que estamos morrendo de vontade de compartilhar – esta não foi uma erupção solar típica.

No que diz respeito aos vizinhos, você poderia fazer pior do que próxima Centauri. Com meros 4 anos-luz (pouco mais de 30 trilhões de quilômetros) sobre a cerca traseira, está perto o suficiente para ficar de olho sem estar propenso a explodir em um cataclismo destruidor de vidas .  

Isso não significa que esteja quieto. Como a maioria das estrelas anãs vermelhas de temperamento quente , próxima Centauri exala sua raiva de vez em quando em uma exibição brilhante de radiação, derramando fluxos de plasma e luz em seu sistema com um estalo maníaco e reencontro de seus campos magnéticos.

Esta é uma má notícia para sua hoste de planetas mais internos, que periodicamente sofrem uma torrente que torna improvável que qualquer química orgânica complexa na superfície tivesse permanecido intacta por tempo suficiente para ganhar vida.

Mas, para nós, assistir a essas explosões de uma distância segura nos dá uma ideia dos mecanismos da física estelar. Em 2019, astrônomos treinaram nove telescópios ao redor do globo em Proxima Centauri para uma maratona de 40 horas.

Eles não planejavam perder nenhum detalhe – usando telescópios como o Australian Square Kilometer Array Pathfinder, o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array e o Transiting Exoplanet Survey Satellite, eles ouviram em múltiplas frequências, de rádio a raios-X.

“É a primeira vez que temos esse tipo de cobertura de vários comprimentos de onda de uma erupção estelar”, disse a astrofísica Meredith MacGregor, da University of Colorado Boulder.

“Normalmente, você tem sorte se consegue dois instrumentos.”

E, nossa, eles não ficaram desapontados. Não apenas cinco de seus instrumentos avistaram a maior erupção observada no sistema Proxima Centauri até agora, a assinatura da erupção foi estranha o suficiente para sugerir que eles tinham um tipo inteiramente novo de evento solar em suas mãos.

Em 2016 , os astrônomos pegaram um superflare semelhante, que poderia ser visto sem telescópios.

Embora tecnicamente maior, tornando-se 14.000 vezes mais brilhante em poucos segundos, essa atividade mais recente foi em grande parte na forma de comprimentos de onda que não podemos ver, como nas partes ultravioleta e de rádio do espectro.

Encontrar uma onda tão forte na zona de rádio de ondas milimétricas foi completamente inesperado, fazendo com que este flare realmente valesse a pena prestar atenção.

“No passado, não sabíamos que estrelas podiam brilhar na faixa de milímetros, então esta é a primeira vez que procuramos por chamas de milímetros”, diz MacGregor.  

O tempo e as energias dos diferentes comprimentos de onda de luz no flare fornecem aos astrofísicos uma visão inovadora dos mecanismos por trás da produção do flare, adicionando detalhes aos nossos modelos.

Saber que as explosões solares emitem nesta parte do espectro significa que os pesquisadores estarão mais inclinados a treinar uma gama maior de instrumentos em estrelas variáveis ​​no futuro, na esperança de captar um sussurro de radiação que eles perderam antes.

“Provavelmente haverá tipos ainda mais estranhos de sinalizadores que demonstram diferentes tipos de física que não havíamos pensado antes”, diz MacGregor.

Este não será o último acesso de raiva que veremos Proxima Centauri ter, e provavelmente nem mesmo o maior. Embora essa erupção incomum tenha sido a maior das erupções vistas durante a janela de observações de 40 horas, não foi a única que os pesquisadores viram.

Na verdade, nosso minúsculo vizinho pode estar em uma raiva quase constante, desencadeando sua hostilidade pelo menos uma vez por dia. Talvez mais.

Pelo menos seu temperamento não é tão ruim quanto AD Leonis, outra anã vermelha furiosa em nossa vizinhança. Agora há alguma fofoca.

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