Telescópio Espacial James Webb captura a galáxia Cartwheel

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O Telescópio Espacial James Webb da NASA tirou uma nova imagem da galáxia Cartwheel, a mais clara de todos os tempos, revelando novos detalhes sobre a formação de estrelas e o buraco negro central do sistema.

Duas outras galáxias menores também podem ser vistas na foto produzida pela câmera infravermelha do observatório (NIRCam) e pelo instrumento infravermelho médio (MIRI), juntamente com um grande número de outras mais distantes.

A aparência da estrutura, refletida em seu nome, é o resultado de uma colisão em alta velocidade entre uma grande galáxia espiral e uma menor, apontam os astrônomos. 

O impacto afetou principalmente a forma e a estrutura da galáxia, localizada a cerca de 500 milhões de anos-luz de distância na constelação do Escultor. A Roda da Carruagem possui dois anéis: um interno que se destaca pelo brilho e o outro pelas cores ao redor. Ambas se expandem para fora do centro da colisão, criando uma estrutura menos comum do que as galáxias espirais como a Via Láctea.

Outros telescópios espaciais, incluindo o Hubble, examinaram o Cartwheel antes, mas não conseguiram obter uma imagem tão clara quanto a recente, dada a quantidade de poeira cósmica que obscurece a visão. No entanto, James Webb, com sua capacidade de detectar luz infravermelha, agora está descobrindo novos insights sobre a natureza da galáxia incomum.

O NIRCam da Webb pode revelar mais estrelas do que são vistas na luz visível, diz o comunicado. Na nova imagem, os dados desta câmera, coloridos em azul, laranja e amarelo, também demonstram a diferença entre a distribuição e a forma das populações estelares mais antigas no núcleo em comparação com as estrelas mais jovens fora dele.  

Os dados do MIRI, por sua vez, são coloridos em vermelho e revelam regiões ricas em hidrocarbonetos e outros compostos químicos, além de poeira de silicato. Essas áreas são evidentes em observações anteriores do Hubble publicadas em 2018, mas se tornam muito mais proeminentes na foto recente de Webb.

A agência também enfatizou que Webb não apenas oferece um instantâneo do estado atual do Cartwheel, mas também fornece um vislumbre do que aconteceu com esta galáxia no passado e como ela evoluirá no futuro.  

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