Zika vírus pode estar a um passo de surto explosivo, revelam cientistas

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A doença causou uma emergência médica global em 2016, com milhares de bebês nascidos com danos cerebrais depois que suas mães foram infectadas durante a gravidez.

Cientistas americanos dizem que o mundo deveria estar atento a novas mutações.

O trabalho de laboratório, descrito na revista Cell Reports , sugere que o vírus pode mudar facilmente, criando novas variantes.

Estudos recentes de infecção sugerem que essas variantes podem ser eficazes na transmissão do vírus, mesmo em países que acumularam imunidade de surtos anteriores de Zika, diz a equipe do Instituto La Jolla de Imunologia.

Especialistas disseram que as descobertas, embora teóricas, são interessantes – e um lembrete de que outros vírus além do Covid podem representar uma ameaça.

Vírus de mudança de forma

O Zika é transmitido por picadas de mosquitos Aedes infectados. Os insetos são encontrados em todas as Américas – exceto no Canadá e no Chile, onde é muito frio para eles sobreviverem – e em toda a Ásia.

Embora para a maioria das pessoas o Zika seja uma doença leve, sem efeitos duradouros, pode ter consequências catastróficas para os bebês no útero.

Se uma mãe contrair o vírus durante a gravidez, pode prejudicar o bebê em desenvolvimento, causando microcefalia (cabeça incomumente pequena) e tecido cerebral danificado.

Os pesquisadores recriaram o que acontece quando o Zika passa entre mosquitos e humanos, usando células e camundongos vivos em seus experimentos.

Quando o Zika passou entre células de mosquito e camundongos em laboratório, ocorreram pequenas mudanças genéticas.

Isso significava que era relativamente fácil para o zika sofrer mutações de uma maneira que permitia que o vírus prosperasse e se espalhasse, mesmo em animais que tinham alguma imunidade anterior de uma infecção transmitida por mosquito semelhante chamada dengue.

Mais investigação

O investigador principal, o professor Sujan Shresta, disse: “A variante do Zika que identificamos evoluiu ao ponto em que a imunidade de proteção cruzada proporcionada pela infecção anterior por dengue não era mais eficaz em camundongos.

“Infelizmente para nós, se essa variante se tornar predominante, podemos ter os mesmos problemas na vida real”.

O professor Jonathan Ball, especialista em vírus da Universidade de Nottingham, disse à BBC: “Ouvimos muito ultimamente sobre a rápida evolução e surgimento de variantes de coronavírus, mas este é um lembrete oportuno de que a mudança de forma é um recurso comum compartilhado por tantos vírus.

“Este trabalho mostra a rapidez com que uma única mudança de letra na sequência do genoma de um vírus pode surgir, e o forte impacto que pode ter na capacidade de doença de um vírus. Mas os vírus que compartilham essas mudanças não são frequentemente vistos em surtos. e, como os autores apontam, esses insights intrigantes exigem uma investigação mais completa.”

Clare Taylor, da Society for Applied Microbiology, disse: “Embora essas descobertas tenham sido observadas em experimentos de laboratório e, portanto, tenham limitações, elas mostram que há potencial para que variantes preocupantes surjam durante o ciclo normal de transmissão do Zika e nos lembra que o monitoramento é importante para acompanhar os vírus à medida que eles evoluem.”

Ela disse que pode ser possível prever quais variantes podem causar problemas significativos no futuro e intervir cedo.

O professor Paul Hunter, professor de medicina da Universidade de East Anglia, disse que infecções passadas por zika ainda podem oferecer alguma proteção contra novas variantes – como foi visto com o Covid.

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